Foto de cabecera: NASA Goddard Space Flight Center

El aspecto y tamaño de un cráter depende fundamentalmente de la energía liberada en el impacto y de la rigidez y composición química del suelo lunar en la zona del impacto. Suele haber una relación entre el tamaño del cráter y su estructura.

Texto e imágenes (salvo las indicadas como Wikipedia): Manuel Jiménez Cepero

El relieve del cráter se forma por la onda de choque que se propaga por la superficie lunar semifundiendo la roca y elevándola de forma similar a como una piedra genera una onda de agua al caer a un estanque. Pero el magma semifundido es mucho más viscoso que el agua y además solidifica rápidamente al bajar su temperatura. Por ello la onda se “congela” al solidificar la roca formándose un círculo montañoso centrado en el lugar del impacto.

Igual que ocurre con la piedra tirada al estanque, la onda, al encontrar dificultad en su avance, parte sale reflejada y vuelve al centro provocando un levantamiento del magma en el mismo punto de impacto. Si el magma no está demasiado caliente, pero permanece semifundido, se levanta, y antes de caer de nuevo se solidifica quedando un pico central en el centro del cráter. Si la energía liberada en el impacto es muy alta, cuando viene la onda reflejada el magma aún está muy caliente y antes de enfriarse le da lugar a caer de nuevo y generar una segunda onda de choque. Esta segunda onda de choque, más débil, puede formar un pequeño arco montañoso alrededor del centro del cráter.

Los cráteres de menos de 30 km de diámetro no suelen tener pico central, ya que la onda reflejada no es lo suficientemente energética como para levantar un magma que está ya casi sólido.

Entre 30 y 100 km de diámetro, los cráteres suelen tener un pico central, complejo para los mayores y simple para los más pequeños. A partir de unos 100km en vez de un pico central suele haber un arco montañoso rodeando al centro. Muchos cráteres de tamaño considerable carecen de pico central debido a que han sufrido inundaciones de lava u otros impactos que han destruido el pico central.

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